極寒地でニオイを放つ ジャコウウシの繁殖事情

2018年06月27日

極寒地でニオイを放つ ジャコウウシの繁殖事情

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まるでモップのような見た目
ジャコウウシはいかにも温かそうな姿に似合い、北極で暮らしています。
寒さにめっぽう強く、吹雪の中でもへっちゃらです。
夏は食い溜めして栄養を蓄え、冬はわずかなコケを食べて耐える日々
栄養を巨体にせっせと蓄え、繁殖のチャンスをうかがっています。


・極寒対策バッチリ
見た目から”ウシ”と呼ばれますが、ジャコウウシはむしろヤギに近い動物
かつてヤギ達は山に登り、天敵の多い草原を避けてきました。
それはジャコウウシも同じ。ただし山には登らず、北へ北へ移動しました。
そしてついに他の動物がやってこない、北極で暮らすようになったのです。
寒い地域で生きるには、ヤギ程度のサイズでは生きていけません。
からだが小さいと栄養を蓄えられず、厳しい冬を乗り切れないからです。
だからジャコウウシは、ウシほどの巨体へ進化したのでしょう。

寒さ対策には、毛皮の存在も欠かせません。
毛が何重にも折り重なっているので、外側の毛まで体温がもれません。
なので毛皮につもった雪が溶け、冷たい水が肌へ染み込むのを防げます。
また、もし強い風が吹いても長い毛ならば大丈夫
毛がめくれて肌をさらす心配がありません。
吹雪の中でジッとしていても、からだはいつも温かいまま
ジャコウウシの毛皮はとても優秀な防寒具なのです。

姿がよく似ているバッファローと比べると、ジャコウウシは手足が短く、大きくて丸いひづめをしています。
手足が短ければバランスを取りやすく、雪で滑る心配がありません。
実際、ジャコウウシは雪の上でも、時速60kmの走りを見せてくれます。
大きなひづめは、雪を踏んでも脚が沈み込まないための工夫です。
ひづめと地面が接する面積が大きいと、地面へかかる重さが分散されます。
踏んだ雪への負荷が軽くなり、脚が雪に埋もれる程度も軽くなるわけです。
丸いカタチなのも同じ理由
地面にかかる負荷が均等になるので、やはり雪に沈み込みづらくなります。
見た目にはわからない地味な機能ですが、そのおかげでジャコウウシは雪の上を平然と走り回れるのです。

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春には毛が抜け落ち、脚の短さがわかる


・正確な季節感覚 子育ては堅実に

体温を維持するためにエネルギー消費が激しく、しかもエサに乏しい北極では、繁殖の機会が限られます。
ジャコウウシの繁殖頻度は1〜3年に1度と、他の動物より少なめです。
冬の厳しさを見極め、子育て困難だと判断すれば、その年は繁殖しません。
もし厳しい冬に子どもを産んでしまえば、子どもは極寒に耐えられず、母親は出産でエネルギーを使い果たす、共倒れの結果が待っています。
なので厳しい冬はコケを食べて必死に耐え、来年を待つのです。

子どもは十分成長した状態で産まれます。
すでに分厚い毛皮に覆われており、寒さ対策はバッチリです。
しかしまだ小さな子どもは、オオカミやクマにとっては絶好の獲物
ジャコウウシは巨体ゆえにあまり襲われませんが、子連れの母親はターゲットにされてしまいます。
なので母親たちは群れを作り、我が身を盾にして子どもたちを守ります。
繁殖のチャンスは限られますから、子どもを守ろうとする意志は強固です。


・甘い香りはケンカの合図

”ジャコウ”ウシは、主にオスが発する”ニオイ”が名の由来になっています。
ジャコウとは、香水の原料になる甘い香りのこと
繁殖期になると、ジャコウウシのオスは甘ったるいニオイをおしりから発し、それを手足に塗りたくって繁殖の意思を示します。
それにつられたメスを集めてハレムをつくり、子を残すのです。

ニオイを放つオス同士は、ハレムをめぐって激しいケンカを繰り広げます。
ツノのとがった部分が後ろを向いているので、ケガの心配はありません。
しかし300s超えの巨体から繰り出す突進は、かなりの衝撃を生みます。
例えるならば、軽自動車がぶつかるようなもの
カツンカツンと轟音を響かせながら、互いにツノをぶつけ合います。
オスが過激なケンカをするのは、「少ない繁殖チャンスを逃すまい」という決意の表れなのでしょう。

ケンカで強弱が決まると、最後は互いにニオイを嗅ぎ合います。
そうしておけば、また出会った時にはニオイを確認し、ケンカの手間を省けるという算段です。
そうしてオスの順位が徐々に定まっていき、ケンカの必要がなくなった強者はハレムを支配―子どもを残せるようになるのです。
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